아프리카의 킬리만자로 산에서만 발견되는 식물

  • 박현아


아프리카에서 가장 높은 산인 킬리만자로는 그 자체로 꽤 매력적입니다. 이 독립형 산을 더 오를수록 그 기후대는 점차 지상의 풍경과 비슷해지지 않고 다른 곳에서는 거의 발견되지 않는 고립, 돌연변이 또는 희귀종을 품고 있습니다. 


이 종들 중 가장 눈에 띄는 것은 킬리만자로 자이언트 그라운드셀로 약 100만 년 전에 진화한 선사시대 식물로 타버린 선인장과 파인애플 사이에서 뒤틀린 모양을 하고 있습니다.



자이언트 그라운드셀은 고도 4,300~5,000m의 킬리만자로 산에서만 자랍니다. 그곳에서 영하의 온도에서 생존하는 능력을 활용하는 법을 배웠습니다.


이 식물은 느리게 자라지만 높이가 9미터에 달할 수 있습니다.  관련이 있지만 유사하게 고립된 자이언트 그라운드셀의 하위 변종은 소수의 다른 동아프리카 산에서 볼 수 있지만 다른 곳에서는 볼 수 없습니다.



자이언트 그라운드셀은 민들레과에 속하며 과학자들은 이들이 모두 약 100만년 전에 일반적인 그라운드셀에서 진화했다고 생각합니다.


그들은 바람에 의한 종자 분포의 느린 과정을 통해 산 위로 점점 더 높이 올라갔고 결국 새로운 종으로 변했습니다.



하룻밤 사이에 기온이 정기적으로 영하로 떨어지는 혹독한 환경에서 생존하기 위해 자이언트 그라운드셀은 너무 추워지면 잎이 닫히는 줄기 속 안에 물 저장고를 진화시켰습니다.


이 천연 '동결 방지제' 외에도 이 식물들은 시들고 죽은 잎을 통해 자체 단열을 확보합니다. 이것이 그들이 그렇게 다르게 보이는 이유 중 하나입니다.



이상하고 매혹적인 이 크고 오래된 식물을 먹는 공룡을 상상할 수 있습니다.


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